Un grupo de investigadores y becarios del Instituto de Ecorregiones Andinas (INECOA) del Centro Científico Tecnológico Salta-Jujuy del CONICET las busca intensamente en el Parque Nacional Calilegua.

Gracias a los esfuerzos de este equipo, la especie fue recientemente incorporada a la lista de los diez anfibios más buscados de la ONG internacional Global Wildlife Conservation (GWC).

Gastrotheca christiani, tal es el nombre científico de la rana, es una especie endémica de las yungas, los bosques de niebla y selvas de montaña del noroeste argentino, que se extienden en una estrecha franja geográfica de las provincias de Catamarca, Tucumán, Jujuy y Salta.

En una entrevista para La Nación, el doctor en ciencias biológicas e investigador del CONICET, Mauricio Akmentins contó que lleva años buscando a estas especies y le interesan los anfibios “sobre todo por la enorme diversidad de modos reproductivos que presentan y, en el caso de las ranas marsupiales, son uno de los ejemplos más espectaculares de adaptación a la reproducción independiente del agua, cosa que no ocurre en la mayoría de las especies de anfibios" cuenta con entusiasmo.

En efecto, a las ranas de este género se las llama "marsupiales" porque las hembras tienen un saco cutáneo en el dorso que se abre hacia atrás y que recuerda al marsupio de mamíferos como los canguros. Dependiendo de las especies, las larvas pueden completar su desarrollo dentro del saco y emerger como juveniles completamente formados o los renacuajos son liberados en cuerpos de agua temporarios donde completan su desarrollo.

¿Cómo las buscan?

La primera opción es una búsqueda activa por encuentro visual y auditivo, realizando relevamientos nocturnos para encontrar a los ejemplares o escuchar a los machos vocalizar.

El otro sistema es la búsqueda pasiva con grabadores digitales automatizados, que graban tres minutos por hora las 24 horas del día los 365 días del año, y con un software se realiza la identificación automática de la especie objetivo".

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La importancia de las áreas protegidas

Los anfibios constituyen el grupo de vertebrados terrestres en mayor riesgo del planeta, con casi un tercio del total de sus especies amenazadas. Las tres especies de ranas marsupiales del género gastrotheca en la Argentina se encuentran categorizadas en serio peligro de extinción.

¿Cuáles son las amenazas para estos anfibios endémicos de las yungas?

Actualmente las principales amenazas para el hábitat de estas ranas es la destrucción por las obras de conexión y ensanchamiento de las rutas provinciales 73 y 83 que pasan por el Parque Nacional Calilegua y la pérdida de 1000 hectáreas de superficie de este parque, cedidas a la provincia de Jujuy para que se continúe con la explotación petrolera. Siendo la única área natural protegida en donde esta especie podría persistir, es grave la pérdida de cualquier superficie del parque".

En 2011, el equipo redescubrió a la rana marsupial de La Banderita (Gastrotheca gracilis), después de 20 años sin registros en el Parque Nacional Aconquija, en la provincia de Tucumán.

En agosto de 2018, registraron ejemplares de rana marsupial de Baritú (Gastrotheca chrysosticta) en el Parque Nacional Baritú, en Salta. Una especie que no era vista desde 1993.

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Después de períodos de 20 y 25 años sin registros en la naturaleza, a estas especies se las está monitoreando.

Pero la rana marsupial de Calilegua sigue siendo el gran desafío. "Hasta que no se encuentre esta especie desaparecida, no se puede hacer ninguna acción de conservación para ayudarla. Es por eso que abocamos todos nuestros esfuerzos en redescubrirla", concluye.

Actualmente, el equipo impulsa una campaña para que Parques Nacionales declare a la rana marsupial de Calilegua como monumento natural. El propósito es visibilizar la presencia de estas especies amenazadas, destacar la biodiversidad de las yungas argentinas y la necesidad de crear nuevas áreas protegidas para su cuidado.

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