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Localizan asteroide 'asesino': ¿Un peligro para la Tierra?

Astrónomos han detectado una nueva amenaza potencial para nuestro planeta Tierra. No obstante, no debe preocupar por el momento. ¿De qué se trata?

Por  Redacción de TodoJujuy.com

Identificar rocas espaciales que nunca habían observadas depende de avistar destellos de luz solar en sus superficies. Sin embargo, existen asteroides que ocupan lugares del cielo en los que el brillo del Sol los cubre y, a modo de brasas que revolotean enfrente de una pira termonuclear, no pueden ser vistos.

En 2022, con la esperanza de encontrar asteroides envueltos en un exceso de luz solar, un equipo internacional de astrónomos ha incorporado una cámara creada fundamentalmente para investigar la energía oscura del universo, la cual es fácilmente detectable por ser escurridiza. En un mensaje apoyado en una investigación dada a conocer primero en septiembre por The Astronomical Journal, los investigadores comunicaron el descubrimiento de tres nuevos proyectiles sumergidos en luz.

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2022 AP7, el asteroide más peligroso de los últimos ocho años

Uno de ellos, el 2022 AP7, cuenta con un largo aproximado de 1,5 kilómetros y su órbita atraviesa la de la Tierra alrededor del Sol, por lo que se aproxima hasta 7,08 millones de kilómetros a nuestro planeta, una cercanía no del todo cómoda en términos cósmicos (más allá de que esté mucho más distante que la Luna de la Tierra). Esto transformaron al 2022 AP7 en “el asteroide potencialmente peligroso más grande que se haya encontrado en más o menos los últimos ocho años”, indicó Scott Sheppard, astrónomo del Instituto Carnegie para las Ciencias en Washington D. C. y autor del estudio.

Luego de que el asteroide fue hallado en enero, otros observatorios se encargaron de estudiar su movimiento y otros astrónomos efectuaron una identificación retrospectiva y lo ubicaron en imágenes más antiguas. Este conjunto de datos permitió aclarar que no visitará la Tierra durante el próximo siglo ni quizá en mucho más tiempo.

“Hay una probabilidad bajísima de un impacto en el futuro próximo”, expresó Tracy Becker, científica planetaria del Instituto de Investigación del Suroeste que no participó en el estudio.

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No obstante, la fuerza gravitacional de los objetos en el sistema solar —incluido nuestro propio planeta— asegura que los asteroides que se cruzan con la Tierra no bailen de la misma forma para siempre. El asteroide 2022 AP7 no es la excepción. “Con el tiempo, este asteroide se volverá cada vez más brillante en el cielo cuando empiece a cruzarse con la órbita de la Tierra y se acerque cada vez más adonde en realidad está nuestro planeta”, señaló Sheppard.

Posiblemente, “muy en el futuro, en los próximos mil años, pueda ser un problema para nuestros descendientes”, sumó Alan Fitzsimmons, astrónomo de la Universidad de la Reina de Belfast, que no estuvo involucrado en el estudio.

Respecto a lo que sucedería si, en la línea de tiempo más desafortunada, el 2022 AP7 acaba impactando en la Tierra, “Los llamamos asesinos de planetas”, mencionó Sheppard. “Si este impacta contra la Tierra, causaría una destrucción a nivel planetario. Sería pésimo para la vida como la conocemos”.

Sin embargo, como nos encontramos a salvo por muchas generaciones, la órbita de este asteroide no es su característica más notable. “Lo interesante del 2022 AP7 es que es relativamente grande”, manifestó Cristina Thomas, astrónoma planetaria de la Universidad del Norte de Arizona, que no estuvo implicada en el estudio. Su existencia viene con la idea perturbadora de que otros asteroides colosales, ocultos por el brillo del Sol, continúan sin ser descubiertos.

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Hoy en día, los astrónomos que buscan asteroides potencialmente peligrosos —los que se aproximan al menos a 7,4 millones de kilómetros de la Tierra y son demasiado corpulentos como para ser incinerados sin consecuencias en nuestra atmósfera— se focalizan en hallar rocas de unos 140 metros de ancho. Possiblemente haya decenas de miles de ellos y menos de la mitad ha sido localizada. Podrían generar una destrucción de la escala de un país. Ese tipo de amenazas han incentivado a la NASA y a otras agencias espaciales a efectuar misiones de defensa planetaria como la DART, la nave espacial que en septiembre ajustó con éxito la órbita de un asteroide pequeño e inofensivo.

Ya se ha localizado a la mayoría de los asteroides con una longitud mayor o igual a 1 kilómetro de largo: mucho menos comunes, pero con la capacidad de provocar una devastación global. Sin embargo, “sabemos que todavía hay más por encontrar”, detalló Fitzsimmons.

Sin dudarlo, existen varios que se escabullen cerca de Mercurio y Venus. Sin embargo, es “increíblemente difícil descubrir objetos dentro de la órbita de la Tierra con nuestros actuales telescopios de descubrimiento”, indicó Thomas. Durante la mayoría de las horas del día, el Sol deslumbra los telescopios de la Tierra y solo se pueden avistar objetos en los pocos minutos cerca del ocaso.

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Para poder atravesar este limitante, los astrónomos que localizaron el 2022 AP7 utilizaron la Cámara de Energía Oscura en el Telescopio Víctor M. Blanco de 4 metros de apertura en Chile. Este telescopio no solo puede examinar grandes porciones del cielo, sino que también tiene la sensibilidad necesaria para encontrar objetos apenas visibles que están envueltos en luz solar.

Hasta el momento, la cámara ha hallado otros dos objetos cerca de la Tierra: uno del tamaño de un asesino de planetas cuya órbita nunca atraviesa la de la Tierra, pero lo aproxima más al Sol de lo que haya estado cualquier otro asteroide conocido, por lo que su superficie se flambea a temperaturas extremas que pueden transformar el plomo en líquido; y una roca más pequeña capaz de asesinar un país que no representa ningún peligro.

A medida que pase el tiempo, la misión NEO Surveyor de la NASA, que identifica objetos cercanos a la Tierra, se encargará de eclipsar las capacidades de estudio durante el ocaso. Luego de ser lanzado esta década, este observatorio infrarrojo que orbitará la Tierra observará el brillo del Sol y encontrará la mayoría de los asteroides peligrosos que no han detectado otros estudios.

“Queremos hacer todo lo posible para no ser sorprendidos”, aportó Thomas. Por eso existen estos estudios: para hallar con mucho tiempo de antelación los asteroides capaces de impactar la Tierra a fin de que, por medio de pinchazos energéticos o explosiones nucleares, podamos volver a estos monstruos a las sombras.

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