Por primera vez.. 

Una nave de la NASA chocó contra un asteroide para desviarlo

La nave cuenta con un tamaño más chico que el de un automóvil, e impactó a más de 20.000 kilómetros por hora contra el asteroide.

La nave, que cuenta con un tamaño más chico que el de un automóvil, impactó a más de 20.000 kilómetros por hora contra el asteroide Dimorphos, al que logró alcanzar a la hora prevista, las 23H14 GMT (20.14 hora argentina), informó la agencia AFP.

Y los expertos de la NASA, que se encontraban reunidos en el centro de control de la misión en Maryland, saltaron de felicidad al ver las imágenes espectaculares del asteroide Dimorphos aproximándose hasta poco antes del impacto.

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La agencia del gobierno de Estados Unidos indicó por medio de un comunicado que "como parte de la estrategia general de defensa planetaria de la NASA, el impacto de DART con el asteroide Dimorphos demuestra una técnica de mitigación viable para proteger el planeta de un asteroide o cometa que se dirija a la Tierra, si se descubre uno", replicó la agencia DPA.

En la transmisión en vivo pudieron distinguirse de forma clara las rocas en la superficie gris del asteroide ubicado a unos 11 millones de kilómetros de la Tierra.

"Nos embarcamos en una nueva era, en la que tenemos potencialmente la capacidad de protegernos de un impacto de asteroide peligroso", manifestó Lori Glaze, directora de ciencias planetarias de la NASA.

Dimorphos posee una medición de unos 160 metros de diámetro y no representa ningún riesgo para nuestro planeta. Se trata en realidad del satélite de otro asteroide más grande, Didymos, alrededor del cual giraba en órbita en 11 horas y 55 minutos.

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La NASA buscaba disminuir su órbita en unos 10 minutos para acercarlo a Didymos. Para esto se requerirán varios días o quizá semanas para que los científicos puedan confirmar que la trayectoria del asteroide realmente se modificó, y lo harán mediante el uso de telescopios ubicados en la Tierra que observarán el cambio de brillo cuando el pequeño asteroide pase delante o detrás del grande.

Si bien el objetivo continúa siendo modesto si se lo compara con el de películas de ciencia ficción como "Armageddon", esta misión de "defensa planetaria" bautizada como DART (dardo) permite a la NASA entrenarse en caso de que un gran asteroide amenace un día con impactar la Tierra.

La nave viajó durante diez meses desde su despegue en California y para poder alcanzar un objetivo tan pequeño, se dirigió de manera autónoma durante las últimas cuatro horas del viaje, como un misil autoguiado.

Tres minutos después del impacto, un satélite del tamaño de una caja de zapatos, llamado LICIACube y enviado por DART hace unos días, tenía que pasar a unos 55 kilómetros del asteroide para capturar imágenes de la colisión, que serán enviadas a la Tierra en las próximas semanas y meses.

El evento también debía ser observado por los telescopios espaciales Hubble y James Webb, que deberían poder detectar una brillante nube de polvo.

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Todo esto servirá también para comprender mejor la composición de Dimorphos, representativo de una población de asteroides bastante comunes, y por tanto medir el efecto que esta técnica, denominada impacto cinético, puede tener sobre ellos.

Los asteroides sorprendieron a los científicos en el pasado

Hace dos años, en 2020, la sonda estadounidense Osiris-Rex se hundió mucho más de lo esperado en la superficie del asteroide Bennu. Hoy en día, se desconoce la porosidad de Dimorphos.

"Si el asteroide responde al impacto de DART de una manera totalmente imprevista, en realidad podría llevarnos a reconsiderar hasta qué punto el impacto cinético es una técnica generalizable", señaló Tom Statler, científico jefe de la misión.

Y resaltó: "Estamos cambiando el movimiento de un cuerpo celeste natural en el espacio, la humanidad nunca había hecho esto antes". Ninguno de los asteroides conocidos amenaza a la Tierra por los próximos 100 años.

Se han catalogado cerca de 30.000 asteroides de todos los tamaños en las inmediaciones de la Tierra (se los denomina objetos cercanos a la Tierra, es decir que su órbita cruza la órbita terrestre) y cada año se hallan unos 3.000 nuevos.

Los de un kilómetro o más fueron avistados casi todos, siguiendo a los científicos, pero calculan que solo conocen cerca del 40% de los asteroides que miden 140 metros o más, capaces de devastar una región entera.

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"Nuestro trabajo más importante es encontrar" a los que faltan, señaló Lindley Johnson, agente de defensa planetaria de la NASA. Cuanto antes se detecten, más tiempo tendrán los especialistas para determinar la mejor forma de defenderse de ellos, pero la misión DART es un primer paso crucial.

Johnson aseguró: "Es un momento muy emocionante para la historia espacial, e incluso para la historia de la humanidad". Por su lado, Nancy Chabot, del Laboratorio de Física Aplicada (APL) de la Universidad Johns Hopkins, donde está el centro de control, argumentó que "la Tierra ha sido golpeada por asteroides durante miles de millones de años y volverá a suceder. Como humanos, asegurémonos de vivir en una civilización donde podamos evitarlo".

El administrador de la NASA, Bill Nelson, calificó la prueba como un "éxito sin precedentes". "También es una misión de unidad con un beneficio real para toda la humanidad", destacó, y sostuvo que "a medida que la NASA estudia el cosmos y nuestro planeta natal, también estamos trabajando para proteger este hogar, y esta colaboración internacional convirtió la ciencia ficción en un hecho científico, demostrando una forma de proteger la Tierra".

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