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Una mujer argentina se habría curado de VIH de forma natural

Es el segundo caso documentado a nivel mundial respecto a personas con VIH. Investigadores no encontraron ningún rastro del virus en el cuerpo de la mujer.

Una mujer argentina de 30 años se transformó en el segundo caso documentado a nivel mundial de una persona cuyo sistema inmunológico la habría curado del VIH. Se conoce que la mujer vive en la ciudad de Esperanza, en el centro-este de la provincia de Santa Fe, y por su lugar de origen y por el significado del hallazgo científico, los investigadores han denominado a la paciente “Hope”, es decir, Esperanza, en inglés.

La mujer es madre, tiene 30 años, y se le diagnosticó VIH 2013. “Disfruto estar saludable”, aseguró a NBC News en español a través de un correo electrónico la paciente de Esperanza, quien se comunicó bajo condición de anonimato a raíz del estigma vinculado al virus. “Tengo una familia sana. No tengo que medicarme y vivo como si nada hubiera pasado. Esto ya es un privilegio “.

Los coautores del estudio publicado el lunes en la revista científica Annals of Internal Medicine, indicaron que estiman que sus hallazgos de hecho traerán esperanza a los 38 millones de personas que, siguiendo los datos de la ONU, viven con el virus en todo el mundo y al campo de investigación de la cura del VIH en constante expansión.

El caso es útil como una de las dos pruebas de concepto de que la llamada cura esterilizante del virus es aparentemente posible por medio de la inmunidad natural. “Este es realmente el milagro del sistema inmunológico humano que lo hizo”, expresó la doctora Xu Yu, inmunóloga viral del Instituto Ragon, en Boston, quien en asociación con la doctora, Natalia Laufer, científica médica del Instituto INBIRS en Buenos Aires, comandó la búsqueda exhaustiva de cualquier VIH viable en el cuerpo de la mujer.

“Ahora tenemos que descubrir los mecanismos”, dijo el doctor Steven Deeks, un destacado investigador de la cura del VIH de la Universidad de California en San Francisco, que no participó en el estudio. “¿Como sucedió esto? ¿Y cómo podemos recapitular esto terapéuticamente en todo el mundo?”

Los científicos están realizando la árdua tarea de curar el VIH en múltiples frentes, incluso por medio de la terapia genética. Esos esfuerzos intentan desterrar el virus de su llamado reservorio o reteerlo en las células; y vacunas terapéuticas que mejorarían la respuesta inmunitaria del cuerpo al virus.

Hasta el momento, los investigadores han curado de manera exitosa y terapéuticamente a otras dos personas, en los dos casos por medio de complejos y peligrosos trasplantes de células madre.

El VIH se ha manifestado como un virus extraordinariamente difícil de erradicar del cuerpo porque infecta determinadas células inmunitarias de larga duración, conocidas colectivamente como el reservorio viral, que pueden transcurrir períodos prolongados en estado de reposo. Esto conserva el ADN viral, conocido como provirus, que está codificado en esas células bajo el radar del tratamiento antirretroviral estándar, que solo puede atacar al virus en las células infectadas cuando están produciendo de forma activa nuevas copias del VIH.

Yu también fue el autor principal de un artículo publicado en Nature en agosto de 2020 donde se llevó adelante un análisis de 64 personas que, como la mujer argentina, son los denominados controladores de élite del VIH. Estos se encuentran entre las 1 de cada 200 personas con VIH cuyo propio sistema inmunológico puede de alguna manera suprimir la replicación del virus a niveles muy pequeños sin antirretrovirales.

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Los autores de ese estudio hallaron que el sistema inmunológico de estos individuos parecía haber destruido preferentemente las células que conservaban el VIH capaz de generar nuevas copias viables del virus. Solo quedaron células infectadas en las que el código genético viral se empalmó en una especie de zona muerta genética: regiones del ADN celular que estaban demasiado lejos de las palancas que impulsan la replicación viral.

Un miembro de esa cohorte, Loreen Willenberg, una californiana que ahora tiene 67 años y fue diagnosticada con VIH en 1992, se resaltó por tener un sistema inmunológico que aparentemente había logrado vencer al virus completamente. Incluso tras secuenciar miles de millones de sus células, los científicos no lograron hallar ninguna secuencia viral intacta.

El caso de Willenberg de una aparente cura natural del VIH es bastante parecida a la del paciente de Esperanza, según Yu. La viróloga cree que cada una de estas mujeres puede haber fabricado una respuesta de células T asesinas particularmente potente al virus, una prensa inmunológica de corte completo que los investigadores quizá algún día podrían recapitular terapéuticamente.

“Tengo muchas ganas de aprender más sobre este fenómeno aparentemente nuevo de extraordinario control de élite” del VIH, aseguró Rowena Johnston, directora de investigación de amfAR: The Foundation for AIDS Research, sobre cómo los dos casos de mujeres la han estimulado. “Hay mucho que saber”, exclamó.

Luego de que la paciente de Esperanza comenzó a asociarse con el equipo de Yu en 2019, los científicos se dedicaron a buscar de manera intensa cualquier VIH viable en 1.200 millones de sus células sanguíneas. También se localizaron 500 millones de células de tejido placentario después de que la mujer dio a luz a un bebé VIH negativo en marzo de 2020, informó NBC News.

Utilizando técnicas de secuenciación genética altamente sofisticadas y sensibles que solo han estado a disposición recientemente, Yu y su equipo una vez más no hallaaron secuencias virales intactas en el controlador de élite que estaban estudiando.

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“El estudio establece el estándar para demostrar que la paciente de Esperanza no tiene ADN proviral competente para la replicación dentro de sus células”, explicó Carl Dieffenbach, director de la División de SIDA del Instituto Nacional de Alergias y Enfermedades Infecciosas, una división de los Institutos Nacionales de Salud de EEUU, que abasteció económicamente el estudio junto con la Fundación Bill y Melinda Gates. “Cuantos más de estos pacientes descubramos y trabajemos, más completa es nuestra comprensión de cómo es un paciente curado”.

Una persona diagnosticada con VIH generalmente puede ser vista en términos funcionales como curada del virus si retuviera ADN viral en sus células que potencialmente podría dejar espacio a nuevas copias viables del virus, pero que, no obstante, alguna fuerza sostenida mantuvo indefinidamente suprimida sin tratamiento antirretroviral.

Este escenario también es denominado a veces control del VIH luego del tratamiento o remisión viral. Hay un conjunto de casos documentados de personas que han interrumpido el tratamiento antirretroviral, en particular si empezaron dicha terapia muy poco después de contraer el virus, que no han visto recuperarse su carga viral durante años. En una cura esterilizante, no habría VIH viable en ninguna parte del cuerpo.

“Nunca vamos a estar 100 por ciento seguros de que no hay absolutamente ningún virus intacto, ningún virus funcional en ninguna parte de su cuerpo”, indicó Yu sobre la paciente de Esperanza. “Llevar lo que aprendemos de estos pacientes a una población de pacientes más amplia es nuestro objetivo final”.

A su vez, también inspiran el campo de la investigación de la cura del VIH los casos de dos hombres en quienes los investigadores consiguieron impulsar curas esterilizantes: el estadounidense Timothy Ray Brown y el residente londinense Adam Castillejo . Los hombres recibieron trasplantes de células madre para tratar la leucemia mieloide aguda y el linfoma de Hodgkin, respectivamente, de donantes con una anomalía genética poco común que hizo que sus células inmunitarias fueran resistentes al VIH.

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Ravindra K. Gupta de la Universidad de Cambridge, quien es el autor principal del estudio de caso de Castillejo , aseguró que luego de más de cuatro años desde el tratamiento con células madre de Castillejo sin signos de un virus resurgente, el médico ahora estaba listo para asegurar por primera vez que el hombre británico estaba casi definitivamente, en lugar de probablemente, curado del VIH.

En 2019, Björn Jensen, del Hospital Universitario de Düsseldorf, dio a conocer el caso de un tercer hombre, conocido como el paciente de Düsseldorf, a quien el médico alemán y sus colegas atestiguaron que probablemente también se había curado mediante este método. Jensen le dijo a NBC News que este hombre aún no ha experimentado un repunte viral tres años después de haber suspendido su tratamiento antirretroviral.

Si bien estos tres casos han ocasionado una gran expectación, el tratamiento que recibieron los hombres es demasiado tóxico para intentar curar el VIH en cualquier persona que no esté enfrentando un cáncer tratable con un trasplante de células madre. Desde que el caso de Brown se difundió por primera vez en el New England Journal of Medicine en 2009, los científicos no pudieron curar el VIH en personas por medios parecidos en otras ocasiones .

Brown falleció en Palm Springs, California, en septiembre de 2020 luego de que regresara su leucemia. Tenía 54 años. Pasó el último tiempo de su vida defendiendo con entusiasmo el campo de investigación que su propio estudio de caso histórico había catalizado en gran medida.

De acuerdo a lo dicho por Mitchell Warren, director ejecutivo de la organización sin fines de lucro del VIH AVAC, la inversión pública y sin fines de lucro en la investigación de la cura del VIH en EEUU alcanzó alrededor de $ 335 millones a nivel mundial en 2020, frente a los $ 88 millones en 2012. La mayor parte proviene de los NIH.

Empresas farmacéuticas como Gilead Sciences y ViiV Healthcare también están invirtiendo en la búsqueda de una cura para un virus que durante las últimas cuatro décadas ha matado a unos 36 millones de personas en todo el mundo.

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