Preocupación mundial.. 

La contaminación mata a 9 millones de personas al año

Así lo señala una investigación científica publicada en The Lancet. Los especialistas apuntaron a la mala calidad del aire y la insalubridad del agua.

Nueve millones de muertes en 2019 tuvieron lugar a raíz de la polución o contaminación del aire y del agua. Una cantidad parecida respecto a 2015, en base a una investigación dada a conocer hoy por “The Lancet Planetary Health”.

El número de muertes provocadas por fuentes de contaminación vinculadas a la extrema pobreza, como la mala calidad del aire en espacios interiores y la insalubridad del agua, volvió a aumentar en 2019, luego de haberse disminuído durante cuatro años, a raíz del aumento de la contaminación industrial. La polución es la contaminación del medio ambiente, particularmente del aire o del agua, generada por los residuos procedentes de la actividad humana o de procesos industriales o biológicos.

Esta nueva investigación adjudica a la contaminación en todas sus variantes, el fallecimiento de 9 millones de personas al año a nivel mundial. En sus datos, señala que el número de muertes ocasionadas por la polución del aire generada por automóviles, camiones e industrias incrementó un 55% desde el año 2000. Este aumento se compensa con una baja en el número de muertes provocadas por contaminación de fuentes como estufas rudimentarias en interiores y por agua insalubre con desechos humanos y animales, por lo que el total de muertes por contaminación en 2019 es casi el mismo que en 2015.

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Estados Unidos es el único país totalmente industrializado que aparece entre las 10 primeras naciones por el total de muertes por contaminación, obteniendo el séptimo lugar con 142.883 muertes relacionadas a la polución en 2019, entre Bangladesh y Etiopía.

La investigación llevada adelante antes de la pandemia y difundida hoy se basa en cálculos extraídos de la base de datos Global Burden of Disease y del Instituto de Sanimetría y Evaluación de Seattle. India y China se encuentran a la cabeza del mundo en muertes por contaminación, con casi 2,4 millones y casi 2,2 millones de muertes al año, pero las dos naciones poseen también las mayores poblaciones del mundo. Cuando las muertes son calculadas en tasa poblacional, Estados Unidos ocupa el puesto 31, con 43,6 muertes por polución por cada 100.000 habitantes.

Chad y la República Centroafricana están en los primeros lugares con tasas de alrededor de 300 muertes por contaminación por cada 100.000 personas, más de la mitad de ellas generadas por agua insalubre, mientras que Brunéi, Qatar e Islandia tienen las tasas de mortalidad más bajas, que oscilan entre 15 y 23. El promedio mundial es de 117 muertes por contaminación por cada 100.000 personas.

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El estudio indica que la contaminación genera la muerte de casi el mismo número de personas al año en todo el mundo que el consumo de cigarrillos y la exposición al humo de segunda mano, juntos. “Nueve millones de muertes son muchas”, aseguró Philip Landrigan, director del Programa de Salud Pública Global y del Observatorio de la Contaminación Global del Boston College.

“La mala noticia es que no está disminuyendo. Estamos ganando en lo fácil y vemos que lo más difícil, que es la contaminación del ambiente y la contaminación química, siguen subiendo. No tiene por qué ser así”, detalló.

“Son muertes que se pueden prevenir. Todas y cada una de ellas son muertes innecesarias”, indicó la doctora Lynn Goldman, decana de la Facultad de Salud Pública de la Universidad George Washington, que no formó parte del estudio pero que señaló que los cálculos tenían sentido y que, en todo caso, eran tan conservadores respecto a lo que atribuían a la polución, que la cifra real de muertes es seguramente mayor.

Y añadió: “En los certificados de estas defunciones no figura la palabra contaminación. Se enumeran enfermedades cardíacas, accidentes cerebrovasculares, cáncer de pulmón, otros problemas pulmonares y diabetes, males que según múltiples estudios epidemiológicos están estrechamente correlacionados con la exposición a la contaminación”.

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Para conectar estos datos con las muertes reales, los investigadores analizaron el número de muertes por causa, la exposición a la contaminación sopesada en función de varios factores, y después cálculos complejos sobre la respuesta a la exposición derivados de grandes estudios epidemiológicos apoyados en miles de personas durante décadas de estudio.

Es la misma forma en que los científicos pueden señalar que los cigarrillos generan muertes por cáncer y enfermedades cardíacas. “Ese cúmulo de información constituye la causalidad”, puntualizó Landrigan.

Cinco especialistas externos en salud pública y contaminación atmosférica, incluido Goldman, dijeron a The Associated Press que el estudio se apoya a la principal corriente de pensamiento científico.

La doctora Renee Salas, médica de urgencias y profesora de Harvard que no integró el estudio, dijo que “la Asociación Americana del Corazón estableció hace más de una década que la exposición a pequeñas partículas de contaminación como las generadas por la quema de combustibles fósiles es causal de enfermedades cardíacas y muerte”.

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“Mientras las personas se preocupan por disminuir su presión arterial y su colesterol, pocas se dan cuenta de que eliminar la contaminación del aire es una receta importante para mejorar su salud cardíaca”, especificó Salas.

Polución atmosférica

Tres cuartas partes de los fallecimientos por contaminación global devienen de la polución atmosférica, y la parte más abrumadora de ellas es una combinación de contaminación procedente de fuentes fijas, como las termoeléctricas a carbón y las siderúrgicas, por un lado, y de fuentes móviles, como los automóviles, los camiones y los autobuses. “Y se agrava en todo el mundo a medida que los países se desarrollan y las ciudades crecen”, agregó Landrigan.

En Nueva Delhi, India, la mala calidad del aire logró llegar a su punto álgido en los meses de invierno, y en 2021, la ciudad sólo tuvo dos días en los que el aire no se consideró contaminado. Fue la primera vez en cuatro años que la ciudad atravesó un día de aire limpio durante los meses de invierno.

“El hecho de que la contaminación del aire siga siendo la principal causa de muerte en el sur de Asia corrobora lo que ya se sabe, pero el aumento de estas muertes significa que las emisiones tóxicas de los vehículos y de la generación de energía se están incrementando. Estos datos son un recordatorio de lo que está fallando, pero también son una oportunidad para solucionarlo”, señaló Anumita Roychowdhury, directora del grupo de defensa del medio ambiente en el Centro para la Ciencia y el Medio Ambiente en Nueva Delhi.

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En base a lo marcado por los expertos, las muertes por contaminación, están aumentando en las zonas más pobres. “Este problema empeora en las zonas del mundo donde la población es más densa y donde los recursos financieros y gubernamentales para hacer frente al problema de la polución son limitados y no alcanzan para encarar una serie de retos, como la disponibilidad de asistencia sanitaria y la dieta, además de la contaminación”, resaltó Dan Greenbaum, presidente del Instituto de Efectos sobre la Salud, en Boston.

En el año 2000, la contaminación atmosférica de la industria mataba a unos 2,9 millones de personas al año a nivel mundial. En 2015, subía a 4,2 millones y en 2019 a 4,5 millones, según el estudio. Si se agrega la contaminación del aire en los hogares, en su mayoría procedente de estufas antiguas poco eficientes, la contaminación del aire mató a 6,7 millones de personas en 2019, según el estudio.

La contaminación por plomo —parte de la cual se deriva del aditivo que se ha prohibido a nivel mundial en la gasolina y también de la pintura vieja, el reciclaje de baterías y otras industrias— mata a 900.000 personas al año, mientras que la contaminación del agua es responsable de 1,4 millones de fallecimientos al año. La contaminación del ambiente laboral añade otras 870.000 muertes, según el estudio.

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Siguiendo a Landrigan, en Estados Unidos fallecen unas 20.000 personas al año por hipertensión, cardiopatías y enfermedades renales generadas por la contaminación con plomo, sobre todo en relación con los riesgos laborales.

El plomo y el asbesto son los grandes peligros químicos laborales de Estados Unidos, y matan a unas 65.000 personas al año por contaminación. El estudio señala que el número de muertes por contaminación del aire en Estados Unidos en 2019 fue de 60.229, muchas más que las muertes ocurridas en las carreteras estadounidenses, que en 2021 alcanzaron un máximo de 16 años, con casi 43.000.

Las modernas formas de contaminación incrementan en la mayoría de los países, particularmente en los que se encuentran en vías de desarrollo, pero disminuyeron entre 2000 y 2019 en Estados Unidos, la Unión Europea y Etiopía.

“Los datos de Etiopía no se pueden explicar por completo y pueden deberse a un problema de información”, manifestó el coautor del estudio, Richard Fuller, fundador de la Alianza Mundial sobre Salud y Contaminación y presidente de Pure Earth, una organización sin ánimo de lucro que trabaja en programas de reducción de la contaminación en doce países.

Los autores del estudio brindaron ocho recomendaciones para disminuir las muertes por contaminación, y resaltaron la necesidad de mejorar la vigilancia, los sistemas de notificación y el refuerzo de los sistemas gubernamentales de regulación de la industria y los automóviles. “Sabemos perfectamente cómo resolver cada uno de esos problemas. Lo que falta es voluntad política”, sentenció Fuller.

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