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Vida extraterrestre: Encontraron un elemento crucial en una luna de Saturno

Estos hechos se encuentran respaldados por los registros obtenidos por la sonda Cassini de la NASA, cuyos resultados se han publicado en la revista Nature.
Por  Redacción de TodoJujuy.com

La incansable exploración de formas de vida extraterrestre ha experimentado un notable avance gracias a un reciente estudio. Un equipo de expertos ha constatado la presencia de fósforo, un elemento esencial para la existencia de vida, en el océano que se encuentra bajo la capa de hielo de Encélado, uno de los satélites de Saturno. Este hallazgo marca un hito sin precedentes al ser la primera vez que se verifica la existencia de fósforo en un océano extraterrestre distinto al de nuestro propio planeta.

La revelación se fundamentó en un minucioso análisis de la información recopilada por la sonda espacial Cassini de la NASA, cuyos resultados se plasmaron en el informe difundido en la Revista Nature. Estos datos no solo revelan la existencia de fósforo, sino que además insinúan que su nivel de concentración podría ser al menos 100 veces superior al encontrado en los océanos terrestres.

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Cassini emprendió su expedición de exploración en Saturno, sus anillos y satélites en 2004, antes de su consumación en la densa envoltura gaseosa de la atmósfera gigante al concluir su misión en 2017.

"Este es un descubrimiento asombroso para la astrobiología", dijo Christopher Glein, del Instituto de Investigación del Suroeste, uno de los coautores del artículo. Y agregó: "Hemos encontrado abundante fósforo en muestras de hielo que brotan del océano subterráneo".

Siguiendo la misma línea que Glein, Carolina Chavero, científica del Observatorio Astronómico de Córdoba y del CONICET, sostiene que "el hallazgo es importante por el fósforo es uno de los elementos esenciales para la vida tal como la conocemos en la Tierra. Desempeña un papel fundamental en los procesos bioquímicos y es un componente esencial de moléculas biológicas importantes, como el ADN, el ARN y los fosfolípidos de las membranas celulares".

Chavero enfatiza que "el descubrimiento de fósforo en un planeta podría indicar la existencia de condiciones favorables para el desarrollo de la vida o incluso la presencia de organismos vivos en ese entorno".

En el polo sur de Encélado, los chorros de vapor expulsan partículas congeladas hacia el espacio mediante fisuras en la superficie, nutriendo así el anillo E de Saturno, que se encuentra apartado de los anillos principales y posee un brillo más tenue.

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Previo a este descubrimiento, los expertos ya habían identificado otros minerales y compuestos orgánicos en las partículas de hielo eyectadas, aunque no habían hallado fósforo, un elemento vital para el ADN y el ARN, presente también en los huesos, los dientes, los seres humanos, los animales e incluso en el plancton marino.

En resumen, la existencia de vida tal y como la conocemos sería inviable sin la presencia de fósforo.

Aunque el modelo geoquímico había previamente revelado la probabilidad de la presencia de fósforo, y esta predicción fue publicada en un artículo anterior, es importante destacar que hay una diferencia entre hacer un pronóstico y confirmarlo, resaltó Glein.

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"Es la primera vez que se descubre este elemento esencial en un océano más allá de la Tierra", añadió el autor principal, Frank Postberg, científico planetario de la alemana Freie Universitat Berlin, en un mensaje de la agencia estadounidense NASA.

Los investigadores examinaron los registros obtenidos por el detector de partículas cósmicas de Cassini y corroboraron los descubrimientos mediante experimentos de laboratorio, evidenciando así que el océano de Encélado contiene diversas formas de fósforo soluble en agua.

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Según el astrónomo Guillermo Bosch, quien se desempeña como director del Planetario de Buenos Aires, expresó a través de una entrevista con Clarín que "el primer paso para formar vida tal cual la conocemos es contar con los ingredientes necesarios: carbono, nitrógeno, hidrógeno, azufre, oxígeno y fósforo. Este último se combina para formar la base de las moléculas de ADN y las membranas celulares. Hasta ahora sólo los primeros cinco habían sido detectados en Encélado".

Bosch señala que "muchos investigadores ya habían predicho que era altamente probable que existiera fósforo (ya se habían descubierto fosfatos en cometas), pero ahora tenemos la confirmación directa y ademas el dato importante que existe en altas concentraciones y disuelto en los océanos con alta disponibilidad para una eventual formación de vida".

"Sin duda que el hallazgo es importante porque existe en altas concentraciones y disuelto en los océanos con alta disponibilidad para una eventual formación de vida", hace saber Bosch, que aporta también: "Si bien ya se había encontrado fósforo por ejemplo en Marte, los autores del artículo publicado en Nature enfatizan la importancia de tener fósforo en el océano para que pueda haber vida ahora".

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En los últimos 25 años, los expertos en planetología han revelado que los cuerpos celestes con océanos ocultos bajo una cobertura helada son frecuentes en nuestro sistema planetario. Entre estos se incluyen Europa, uno de los satélites de Júpiter, Titán, el mayor satélite de Saturno, e incluso Plutón, el planeta más alejado de nuestro sistema solar.

A diferencia de los planetas, como la Tierra, que poseen océanos en su superficie y requieren encontrarse a una distancia precisa de su estrella para mantener temperaturas propicias para la vida, el hallazgo de mundos con océanos subterráneos amplía la diversidad de lugares habitables que podrían existir en el cosmos.

"Con este hallazgo, ahora se sabe que el océano de Encélado satisface lo que generalmente se considera el requisito más estricto para la vida", dijo Glein. "El siguiente paso está claro: tenemos que volver a Encélado para ver si el océano habitable está realmente habitado", resaltó.

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