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Dinosaurios: un nuevo estudio indica que vivían en manadas

El trabajo consistió en analizar esqueletos parciales de dinosaurios y escudriñó con rayos X a huevos de estos, encontrados en el sur de Argentina.

Los dinosaurios se trasladaban en manadas y, a diferencia de lo que se pensaba hasta ahora, lo hacían desde hace mucho antes, según un estudio basado en un análisis dd esqueletos parciales de estas criaturas y ha escudriñado, con rayos X, huevos de dinosaurio encontrados en un yacimiento fósil en el sur de Argentina.

Los resultados son publicados en la revista Scientific Reports y los fósiles analizados dejan de manifiesto la existencia de un nido comunal y de adultos que buscaban comida y cuidaban de las crías: así, puede decirse que los primeros dinosaurios podrían haber vivido en colonias sociales hace 193 millones de años, 40 millones de años antes de lo revelado por otros registros.

En palabras de los investigadores, esta manera de comportarse le pudo haber brindado a los dinosaurios una ventaja evolutiva.

Anteriormente, estudios habían demostrado que algunos de estos animales que existieron en el período Cretácico, última etapa de la Era de los dinosaurios, vivían en manadas. No obstante, faltaba saber cuándo y cómo apareció este comportamiento, según explican en un comunicado del sincrotrón europeo ESRF.

A principios de los 2000, un equipo internacional de científicos halló en la Patagonia, puntualmente en Formación Laguna Colorada, un lugar de anidación de dinosaurios de 190 millones de años de antigüedad, que conservaba esqueletos juveniles pertenecientes a "Mussaurus patagonicus", un dinosaurio sauropodomorfo primitivo y herbívoro (antecesor de los grandes dinosaurios de cuello largo).

Uno de los aspectos que podía clarificar la manera en que vivían los primeros dinosaurios eran los huevos encontrados. "Es difícil hallar huevos fósiles, y más aún encontrar huevos fósiles con embriones dentro, ya que se necesitan condiciones muy especiales para su fosilización", detalló Diego Pol, paleontólogo del Conicet (Consejo Nacional de Investigaciones Científicas y Técnicas de Argentina) y director de la investigación.

Luego de un difícil viaje desde Argentina, ya que no es usual que alguien lleve huevos de dinosaurio como equipaje de mano, Pol arribó al ESRF, en Francia, con 30 de los más de 100 huevos encontrados en el yacimiento, con el objetivo de analizarlos sin destruirlos.

Mediante la tomografía computarizada de alta resolución se logró visualizar embriones fosilizados de Mussaurus en el interiof de algunos de los huevos y dejó de manifiesto que todos estos fósiles pertenecían a un lugar de cría comunal de una sola especie de dinosaurio.

Paralelamente, los investigadores analizaron el propio yacimiento y, basándose en los sedimentos, pudieron deducir que el lugar de anidación estaba ubicado en los márgenes secos de un lago.

Un punto fundamental es que los esqueletos de dinosaurio no se encontraban dispersos al azar por el yacimiento, sino que estaban agrupados por edad.

Los fósiles de crías estaban cerca de los nidos; se encontraron crías de un año de edad estrechamente asociadas entre sí, incluyendo un grupo de 11 esqueletos en postura de reposo, lo que indica que Mussaurus formaba "escuelas" de individuos jóvenes.

Los adultos y sub adultos estaban frecuentemente asociados en parejas o solos, pero todos dentro de un área de un kilómetro cuadrado.

Con el fin de determinar la edad de los fósiles juveniles, los científicos efectuaron estudios histológicos, es decir, cortaron una fina lámina de hueso y analizaron el tejido óseo al microscopio.

"Esta segregación por edades es un claro indicio de una compleja estructura social en forma de manada", indica por su parte el Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), que asegura que vivir en manadas puede haber dado a Mussaurus y a otros sauropodomorfos "sociales" una ventaja evolutiva.

"Se pudo determinar que Mussaurus volvía año tras año al mismo lugar para formar estas colonias. Tenía una estructura de rebaño muy organizada y este trabajo es el primer registro de comportamiento social complejo en una especie primitiva de dinosaurios", detalló Pol.

"Estos no son los dinosaurios más antiguos, pero sí son los más antiguos para los que se ha propuesto un comportamiento de manada".

Los científicos tienen la sospecha de que otros dos tipos de dinosaurios primitivos (el Massospondylus de Sudáfrica y el Lufengosaurus de China) también vivían en manadas en la misma época, aunque la datación de estos ha sido menos específica.

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