Histórico. 

Perseverance produjo oxígeno con dióxido de carbono de Marte

El rover de la NASA fabricó oxígeno a partir del dióxido de carbono de la atmósfera de Marte y da esperanza a una futura presencia humana en el planeta rojo.
Por  Redacción de TodoJujuy.com

El rover Perseverance de la NASA que aterrizó el pasado 18 de febrero en Marte logró otro suceso histórico: convirtió dióxido de carbono de la atmósfera marciana en oxígeno, un hecho que da esperanza de cara al futuro, pensando en una colonización del planeta rojo.

Este novedoso proceso se logró gracias a la utilización del instrumento experimental llamado MOXIE (Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment), que tiene el tamaño de una tostadora, el vehículo logró la compleja tarea que hace soñar a futuras generaciones sobre la posibilidad de respirar oxígeno producido en Marte, sin necesidad de transportarlo desde la Tierra. La prueba tuvo lugar el 20 de abril, el sexagésimo día marciano, o sol, desde que la misión aterrizó el 18 de febrero en el cráter Jezero.

La NASA espera en un futuro poder aislar y almacenar oxígeno en Marte para ayudar a impulsar los cohetes que podrían despegar naves con astronautas de la superficie del planeta. Estos dispositivos también podrían algún día proporcionar aire respirable para los propios astronautas.

Michael Hecht, del Observatorio Haystack del Instituto Tecnológico de Massachusetts e investigador principal de MOXIE, manifestó al respecto que "MOXIE tiene más trabajo por hacer, pero los resultados de esta demostración de tecnología son prometedores a medida que avanzamos hacia nuestro objetivo de ver algún día humanos en Marte. El oxígeno no es solo lo que respiramos. El propulsor del cohete depende del oxígeno, y los futuros exploradores dependerán de la producción de propulsor en Marte para hacer el viaje a casa. Para los cohetes o los astronautas, el oxígeno es clave", señaló el especialista.

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Moxie, el instrumento que creó oxígeno en Marte.

Moxie, el instrumento que creó oxígeno en Marte.

Cómo funciona MOXIE

MOXIE funciona separando los átomos de oxígeno de las moléculas de dióxido de carbono, que están formadas por un átomo de carbono y dos átomos de oxígeno. El proceso de conversión requiere altos niveles de calor para alcanzar una temperatura de aproximadamente 800 grados Celsius. Para adaptarse a esto, la unidad MOXIE está fabricada con materiales tolerantes al calor. Estos incluyen piezas de aleación de níquel impresas en 3D, que calientan y enfrían los gases que fluyen a través de ellas, y un aerogel ligero que ayuda a retener el calor. Una fina capa de oro en el exterior de MOXIE refleja el calor infrarrojo, evitando que se irradie hacia afuera y dañe potencialmente otras partes de Perseverance.

Los expertos aseguran que los astronautas que pasan un año en la superficie tal vez usen una tonelada de oxígeno entre ellos. Transportar 25 toneladas de oxígeno desde la Tierra a Marte sería una tarea ardua. Transportar un convertidor de oxígeno de una tonelada, un descendiente más grande y poderoso de MOXIE que podría producir esas 25 toneladas, y sería mucho más económico y práctico de tener, ya que la atmósfera de Marte es 96% de dióxido de carbono.

En esta oportunidad, la producción de oxígeno de MOXIE fue bastante modesta: alrededor de 5 gramos, equivalente a aproximadamente 10 minutos de oxígeno respirable para un astronauta. MOXIE está diseñado para generar hasta 10 gramos de oxígeno por hora. Esta demostración de tecnología fue diseñada para garantizar que el instrumento sobreviviera al lanzamiento desde la Tierra, a un viaje de casi siete meses a través del espacio profundo y al aterrizaje con Perseverance el 18 de febrero.

La idea de la NASA es que MOXIE extraiga oxígeno al menos nueve veces más en el transcurso de un Año marciano (casi dos años en la Tierra). Estos periodos de producción de oxígeno vendrán en tres fases: la primera fase comprobará y caracterizará la función del instrumento, mientras que la segunda fase ejecutará el instrumento en diferentes condiciones atmosféricas, como diferentes horas del día y estaciones. En la tercera fase, van a ir más allá, probando nuevos modos de operación o introduciendo nuevos retos "como una puesta en marcha en la que comparamos operaciones a tres o más temperaturas diferentes", dijeron los expertos.

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