Las estadísticas de su carrera marcan que pocas veces fue suplente –o reemplazado– en un partido. Messi juega siempre. Messi juega todos los minutos. Eso empezó a cambiar durante la segunda parte del 2017 y será más notorio en los primeros seis meses del 2018.

Ernesto Valverde hizo una prueba de ese plan: no lo utilizó en los dos partidos que afrontó el equipo hasta el momento en la Copa del Rey y lo colocó como suplente en dos duelos de Champions, ya que estaban clasificados a octavos de final. Una rareza que se intensificará.

Por lo pronto, Leo no figuraría entre los convocados para el primer partido del 2018: el duelo ante Celta por la ida de los octavos de final de la Copa del Rey el próximo 4 de enero. Tampoco diría presente en la vuelta. A decir verdad, la planificación contempla su ausencia en este certamen hasta la hipotética defensa del título.

También empezará a sentarse en el banco en la Liga. Hasta el momento, Lionel Messi tiene asistencia perfecta: jugó todos los minutos de los 17 partidos del torneo local y es el máximo artillero (15) por amplio margen. Su figura empezará a ausentarse. Barcelona lleva nueve puntos de distancia y no será tan necesario exigirlo.

Donde no habrá espacio para las especulaciones será en la Champions. Su cabeza ya está puesta en 20 de febrero en Stamdford Bridge y en el 14 de marzo en el Camp Nou. Esas son las fechas de los cruces de octavos de final contra el Chelsea.

A las cargas físicas habrá que sumarle el estrés que le significará el nacimiento de su tercer hijo –sería en abril– justo entre medio de la preparación para el Mundial y la definición de la Champions.

Allí entrará en escena también la diagramación de la selección argentina, que hará la pretemporada previa al Mundial de Rusia 2018 en el predio del Barcelona. Serán alrededor de tres semanas en el campo de entrenamiento que está ubicado a 20 minutos de la casa de la familia Messi en el barrio de Castelldefels.

Con todo sobre la mesa, el plan para llegar en el mejor nivel al cuarto Mundial de su carrera ya está en marcha.

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