DART.. 

La NASA envía una nave a chocar un asteroide para desviarlo

Se llama DART y es la primera misión de defensa del planeta que la NASA envía al espacio para chocar un asteroide y desviarlo de su camino hacia la Tierra.

El 24 de noviembre de 2021 la NASA lanzó la misión Doble Prueba de Redirección de Asteroides (DART, por su sigla en inglés, y que además significa dardo en ese idioma) desde una base de la Fuerza Espacial de Estados Unidos, en California. Se trata de una nave espacial que fue enviada al espacio para chocar contra el asteroide Dimorphos e intentar desviar su recorrido.

De acuerdo con los cálculos de los científicos de la NASA, DART podría impactar contra el pequeño asteroide entre julio y septiembre de este año y así completaría la misión "suicida" más crucial de la historia: si tiene éxito servirá para que los seres humanos sepamos qué hacer cuando un asteroide esté en camino a colisionar directamente con la Tierra y sea real y no una película de Hollywood.

DART: una misión de defensa planetaria de la NASA

DART es una nave espacial del tamaño de una heladera de 540 kilogramos y hará un viaje alrededor del Sol con el fin de impactar a 24.000 kilómetros por hora contra el pequeño asteroide Dimorphos para desviarlo y alejarlo de la Tierra.

DART utilizará una cámara llamada DRACO y un software de navegación autónomo para detectar y colisionar con Dimorphos. La nave espacial es unas 100 veces más pequeña que el asteroide por lo que no lo destruirá. El impacto solo cambiará la velocidad del asteroide en un 1% y su período orbital en más de un minuto.

La cámara CubeSat que, también viaja en DART, se desplegará antes del impacto para registrarlo. Tres minutos después, volará por Dimorphos para capturar imágenes y vídeo que serán transmitidos a la Tierra.

nasa asteroide dart
El asteroide Dimorphos cerca de la nave DART y el satélite cúbico que tomará las imágenes del impacto. /Ilustración de la NASA

El asteroide Dimorphos cerca de la nave DART y el satélite cúbico que tomará las imágenes del impacto. /Ilustración de la NASA

La historia de un objeto cósmico que impacta contra el planeta y genera una devastación colosal con mucha más energía que una bomba nuclear ha sido eje de innumerables ficciones y, aunque los científicos han aclarado que no hay un riesgo inminente de que suceda en un futuro cercano de al menos 100 años, nada descarta que pueda ocurrir en algún momento. Por lo pronto, el asteroide más peligroso que amenaza a la Tierra es el 2009FD, que tiene menos de 0,2% de probabilidades de chocar contra ella en el año 2185.

Es por eso que la NASA, en colaboración con la Agencia Espacial Europea (ESA), ha elaborado durante años este sistema de defensa planetaria que próximamente impactará contra el asteroide para medir en cuánto se puede alterar su velocidad y trayectoria. Así, será el primer intento de desviar un asteroide para aprender a proteger la Tierra, aunque Dimorphos en particular no representa ninguna amenaza.

"DART solo cambiará el período de la órbita de Dimorphos en una pequeña cantidad. Y realmente eso es todo lo que se necesita en caso de que se descubra un asteroide con mucha anticipación", dijo Kelly Fast, de la oficina de coordinación de defensa planetaria de la NASA, antes del envío de la nave al espacio.

La meta de la misión es cambiar ligeramente el movimiento del asteroide de manera tal que pueda medirse con precisión con telescopios terrestres. Lo que buscan es, mediante un método de desviación llamado impacto cinético, obtener datos importantes para ayudar a la humanidad a prepararse para un asteroide que podría representar un peligro de impacto.

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