diseñó un paracaídas supersónico. 

Clara O'Farrell, la argentina que ayudó al Perseverance a descender a salvo en Marte

Clara O'Farrell es una ingeniera espacial argentina distinguida por su trabajo en la NASA y el paracaídas supersónico que creó hizo amartizar al Perseverance.
Por  Andrea Miranda

El nombre que Clara O'Farrell eligió para sus redes sociales es, de algún modo, lo que define su trabajo y gran parte de su vida: Space Gaucha, es como decidió llamarse y hubiera sido difícil encontrar un nickname mejor para una ingeniera aeroespacial argentina que trabaja - nada más y nada menos - que en la NASA y que es parte del equipo que hizo posible el amartizaje del Perseverance la semana pasada.

Clara es porteña y llegó a Estados Unidos el día que cumplió 19 años, en 2004. "Vine con la confianza que uno tiene a los 19, que se lleva el mundo por delante, y me postulé a una universidad. Vine con la intención de estudiar ingeniería, pero de ahí a terminar en la NASA... la verdad que ni me lo imaginaba. En ese momento entendía muy poco de todo esto", cuenta en diálogo con Todo Jujuy.

Estudió Ingeniería Mecánica y Aeroespacial en la prestigiosa Universidad de Princeton, en Nueva Jersey, después de descartar Ingeniería Química, a la que apuntaba por su salida laboral en la industria petrolera de la Argentina, porque era "un desastre en el laboratorio", según contó hace unos años en una entrevista con el diario La Nación.

Clara O'Farrell, la argentina que ayudó al Perseverance a descender a salvo en Marte

Como ella misma relata a Todo Jujuy y aunque en ese momento tal vez no lo pensaba, el resto de su vida estaba más lejos de la Argentina y más cerca del espacio. En ese 2004 que Clara aterrizó en Estados Unidos, la NASA tuvo dos sondas que llegaron a Marte y se llamaban Spirit y Oportunity (espíritu y oportunidad) y por eso había muchísimo interés en el tema, que inundaba la agenda pública. "Había conferencias de prensa, eventos, películas, y me emepecé a enterar más, a armar una idea y me empezó a gustar muchísimo la idea de participar en esto", recuerda y sigue con su historia: "Claro, me seguía pareciendo una locura, pero resulta que uno de los protagonistas que diseñó estas dos sondas fue otro ingeniero argentino, que es un gran referente para nosotros, que es Miguel San Martín. Así que ahí empecé a pensar, 'Bueno, si llegó uno, llegan dos, ¿no?'".

clara o'farrell y miguel san martin
Clara O

Clara O'Farrell y Miguel San Martín, dos argentinos en la NASA.

Después de terminar la carrera de Ingeniería en Princeton en 2008, Clara hizo un doctorado en Sistemas Dinámicos y Control en el California Institute of Technology. "En esos cinco años que duró empecé a establecer contactos, a preguntar por ahí y a tocar muchas puertas, hasta que finalmente se dio la posibilidad de postularme para una posición acá". Acá, es la NASA.

clara o'farrell

Trabajar en la NASA

Hablar de la NASA, de astronautas, de naves espaciales, del espacio y de robots que aterrizan en Marte es tal vez uno de los tópicos más lejanos para los humanos que no son parte de ese mundo y, al mismo tiempo, uno de los más atractivos y fascinantes.

En algún momento, mucho antes de 2013, cuando entró a la NASA con 28 años, ese mundo también era lejano para Clara. "Cuando yo estaba en el colegio tenía un compañero que tenía una tía abuela que había trabajado en la NASA y para nosotros él era como una estrella de Hollywood. Así que para mí era lo mismo", cuenta y dice: "Yo todavía no puedo creer que me pagen por hacer esto, es una cosa impresionante".

Sobre su día a día en su trabajo, Clara dice que "es muy gracioso porque tiene momentos que son muy de vida de oficina, como en cualquier lado". "Te agarra el tráfico camino al laburo, estamos peleándonos por los lugares para estacionar, alguien se olvida la comida en la heladera y después huele mal toda la cocina. Pasan ese tipo de cosas y tenemos días muy normales y hay momentos en los que estás recibiendo datos de Marte", cuenta y agrega que "hoy (por el lunes) vimos los primeros videos que llegaron desde la superficie de Marte, una cosa impresionante. Son como las dos cosas, desde algo muy cotidiano a cosas, literalmente, fuera de este mundo".

Ser mujer en la NASA

A pesar de que en la Argentina las ingenierías son dominio mayoritarimente de hombres y de que, por ejemplo, de la carrera de Ingeniería Mecánica de la Universidad de Buenos Aires (UBA) egresa, en promedio, una mujer por año, en Estados Unidos en general y en la NASA en particular el escenario es diferente.

"En el centro donde trabajo yo entre un 25 y un 30% son mujeres - indica Clara -. Claramente eso no es paridad y falta mucho camino por andar, pero la verdad es que la Administración está haciendo mucho por lograr crear cada vez más oportunidades para las mujeres".

Sobre el rol femenino dentro de la agencia espacial, Space Gaucha relata: "Es interesante que las mujeres tuvieron un papel muy protagónico en los inicios de la NASA y el programa espacial porque las computadoras inicialmente eran personas que hacían cálculos y la gran mayoría de ellas fueron mujeres, pero ese fue un rol que recién ahora se empieza a apreciar: el de cuántos personajes y protagonistas del programa espacial en realidad eran mujeres que estaban como en un segundo plano".

Y sobre lo que ella vivió y vive, Clara agrega: "Cada vez hay más (reconocimiento) y se aprecia más esto; y hay cada vez más oportunidades para las mujeres. Mi experiencia personal ha sido muy positiva. Yo reconozco que he tenido oportunidades bárbaras, colegas espectaculares, muchísimos mentores que me han alentado a lo largo del camino".

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Un paracaídas supersónico que llevó al Perseverance a Marte

El 18 de febrero de 2021 el mundo vivió el amartizaje del Perserverance, el rover de la NASA que llegó al planeta rojo para investigar rocas y sedimentos y buscar rastros de vida antigua y que, además, ya se convirtió en estrella en las redes sociales con una divertida cuenta de Twitter donde cuenta sus aventuras en Marte.

El jueves pasado, una de las imágenes que primero dio la vuelta a la Tierra y a Internet fue la histórica foto del rover colgado de un paracaídas momentos antes de tocar el suelo marciano. Ese landing del Perseverance en Marte tiene todo que ver, precisamente, con el trabajo de Clara en la NASA.

"Una de las cosas más difíciles de esta misión es el proceso del amartizaje o aterrizaje, que es un proceso muy complejo", comenta la ingeniera y explica: "Nosotros en julio del año pasado hicimos el lanzamiento de la nave. Viajó siete meses y cuando llegó a Marte estaba viajando a una velocidad de 5 kilómetros y medio por segundo, que es una velocidad altísima. Y tenemos siete minutos para ir de esa velocidad a una que nos permita hacer un aterrizaje bien suave sobre la superficie. Una de las cosas que hacemos para eso es desplegar un paracaídas muy grande, con un diámetro de 21 metros y medio, y decimos que es un paracaídas supersónico porque lo desplegamos cuando estamos viajando a una velocidad más alta que la velocidad del sonido. Estamos viajando a casi dos veces la velocidad del sonido".

paracaidas marte perseverance
Clara junto a otros miembros del equipo que diseñó el paracaídas supersónico para que el Perseverance descendiera en Marte.

Clara junto a otros miembros del equipo que diseñó el paracaídas supersónico para que el Perseverance descendiera en Marte.

Clara fue parte del grupo que se ocupó de diseñar ese paracaídas y, relata, "después de hacer todas las pruebas para decir: 'Bueno, perfecto, a este paracaídas lo podemos llevar a Marte'".

El proceso para desarrollar ese paracaídas supersónico tardó varios años y comenzó en 2015. "Primero hicimos pruebas a escala, teníamos un modelo de más o menos un diámetro de un metro y lo poníamos en un túnel de viento y después pasamos a pruebas de escala completa, de escala real. Finalmente, una de las cosas más emocionantes en las que me tocó participar a mí fueron unas pruebas en unos cohetes sondas, que son cohetes pequeños que no salen de la atmósfera de la Tierra sino que suben hasta, por ejemplo 100 kilómetros y después regresan. Nosotros pusimos nuestro paracaídas en uno de esos cohertes y logramos desplegarlo tres veces aquí a una altura de 40 kilómetros sobre el nivel del mar; lo que fue súper emocionante".

Después, cuenta Clara, "obviamente, el momento más emocionante que es enterarse de que funcionó bien para el amartizaje".

Las imágenes que parecen sacadas de una película del equipo de la NASA celebrando que el Perseverance amartizó en el cráter Jezero sano y salvo son reales y esas oficinas son parte de la vida normal de Clara.

El rover que descendió en Marte el jueves pasado estará unos dos años enviando imágenes, videos y sonidos y buscando evidencias de vida microbiana antigua. El plan es que rellene hasta 43 tubos con rocas marcianas que recogerá una futura misión conjunta de la NASA y la Agencia Espacial Europea (ESA), la campaña Mars Sample Return, prevista para 2026. Después esas muestras podrán ser analizadas en la Tierra y develar más secretos.

Clara no solo trabaja en la NASA, sino que fue distinguida por sus aportes en los avances tecnológicos de paracaídas supersónicos con la "medalla de logro excepcional de carrera temprana" de la NASA y el reconocimiento del Jet Propulsion Laboratory por el logro "sobresaliente en una carrera temprana".

Para 2030, la NASA planea un viaje tripulado - de astronautas - a Marte. Seguramente, la carrera de la ingeniera espacial argentina seguirá ligada a esos proyectos.

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