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Descubren Earendel, la estrella más lejana y antigua

Se trata de un histórico hallazgo del telescopio Hubble. La estrella estaba a 12.900 millones de años luz de la Tierra y explotó hace millones de años.

El telescopio espacial Hubble logró captar la luz proveniente de un astro que, según expertos, tiene su origen a menos de mil millones años después del Big Bang. En un período muy temprano de la formación del Universo que comenzó hace unos 13.800 millones de años. El descubrimiento de esta estrella abre una puerta para comprender como se conformaron los primeros cuerpos celestes.

Fue denominada por los científicos que la descubrieron como "Earendel", un vocablo proveniente del inglés antiguo que quiere decir "estrella de la mañana" o "luz naciente". La designación técnica es WHL0137-LS, tiene al menos 50 veces la masa del sol y millones de veces más brillante.

Y si bien ya no existe, ya que explotó hace millones de años, su luz fue tan potente -tardó 12.900 millones de años en llegar a la Tierra- que pudo ser registrada por el telescopio de la NASA.

Era período de tiempo en la que el universo tenía unos 900 millones de años, solo el 7% de su edad actual. Hasta este momento, la estrella individual más distante detectada, hallada por el Hubble en 2018, existía cuando el universo tenía unos 4.000 millones de años, o el 30 % de su edad actual.

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Para dimensionar este descubrimiento, Earendel es 8.200 millones de años mayor que el Sol y la Tierra y 12.100 millones de años mayor que los primeros animales de nuestro planeta.

El descubrimiento del telescopio espacial Hubble, que difunde este miércoles Nature, tuvo como responsables a un equipo internacional comandado por Brian Welch de la Universidad Johns Hopkins (EE.UU) y el equipo Space Telescope Science Institute.

Por medio de este descubrimiento se podrá comprender la evolución de las estrellas y cómo se dio lugar a las primeras, así como la etapa de reionización del universo, un periodo en el que circulaban electrones libres, pero no se sabe con exactitud qué fuentes de energía generaron ese proceso.

Y si bien Hubble ha podido observar galaxias a mayores distancias, detallan sus investigadores, la luz de sus millones de estrellas se ve mezclada con otras. En cambio, este es el objeto más distante donde se pudo identificar la luz de una estrella individual.

Los científicos lograron detectar a Earendel con la colaboración de un significativo cúmulo de galaxias, WHL0137-08, posicionado entre la Tierra y la estrella recién descubierta. La atracción gravitacional de este enorme cúmulo de galaxias deformó el tejido del espacio y el tiempo, lo que resultó en una poderosa lupa natural que amplificó la luz de los objetos distantes.

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Lo que se llevó la atención de los especialistas fue que Earendel se haya alineado con WHL0137-08. Lo que significó que la estrella apareció directamente en una curva en el espacio-tiempo, o muy cerca de ella, que proporcionó el máximo brillo, lo que hizo que resaltara del brillo general de su galaxia de origen.

El origen de Earendel se remonta a la galaxia el Arco del Amanecer, que toma su nombre del efecto de lente gravitacional que permitió este hallazgo.

"Earendel será una ventana a una era del universo con la que no estamos familiarizados, pero que condujo a todo lo que conocemos. Es como si hubiéramos estado leyendo un libro interesante, pero comenzamos en el segundo capítulo y ahora tenemos la oportunidad de ver cómo empezó todo", expresa Welch,

El equipo cree que tendría, al menos, 50 veces la masa del Sol y es mucho más brillante que este, pero habrá que aguardar a que el recién lanzado telescopio, James Webb. esté totalmente operativo para terminar por registrar su masa, tamaño, temperatura, radio y establecer si es una estrella de primera o de segunda generación.

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Hasta 2018, cuando se pudo detectar Ícaro, nadie había pensado en buscar este tipo de estrellas, que son muy difíciles de reconocer, son simplemente un punto de luz, sin ninguna forma.

La combinación entre la lente gravitatoria y Hubble, el telescopio que lleva casi 32 años aportando una gran cantidad de conocimientos científicos, ha permitido registrar esta estrella y se aguarda que con el James Webb pueda verse cada vez más ampliada para saber más de ella.

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