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NASA prepara misión para investigar un asteroide "de oro"

Conformado por varios materiales preciosos, Psyche podría valer más que el resto de la economía global. La NASA buscará indicios de vida en otros planetas.

Por  Claudio Serra

Hay en el espacio un meteorito que vale más que toda la economía de la tierra. Ridículamente más. Está hecho de oro y de otros materiales preciosos, y la NASA ya está preparando una misión para ir a explorarlo. Pero no por su valor comercial, sino por las posibilidades que puede brindar para develar el misterio alrededor de la formación del planeta tierra.

Se trata de la misión Psyche, que esta semana superó un punto fundamental en la preparación para ir a explorar el asteroide del mismo nombre, por lo que se estima que podría partir en agosto del próximo año.

Hasta ahora, la misión se ha centrado en planificar, diseñar y construir el cuerpo de la nave espacial, su sistema de propulsión solar-eléctrica, los tres instrumentos científicos, la electrónica, el subsistema de potencia y similares. La revisión exitosa de esos elementos significa que la misión ahora puede comenzar a entregar componentes al Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA, que administra el proyecto y probará, ensamblará e integrará cada pieza.

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“Es realmente la fase final, cuando todas las piezas del rompecabezas se unen y nos estamos subiendo al cohete. Esta es la parte más intensa de todo lo que sucede en el terreno “, dijo Lindy Elkins-Tanton de la Universidad Estatal de Arizona, quien como investigadora principal de Psyche lidera la misión.

El destino es un intrigante asteroide rico en metales que orbita alrededor del Sol en el cinturón de asteroides principal entre Marte y Júpiter. Los científicos piensan que, a diferencia de los asteroides rocosos o helados, Psyche 16 es principalmente hierro, oro y níquel y podría ser el corazón de un planeta primitivo que perdió sus capas externas. Explorar el asteroide Psyche 16 (de 226 kilómetros de ancho) podría brindar información valiosa sobre cómo se formaron la Tierra y otros planetas.

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Un asteroide de oro y la NASA

Un asteroide de oro y la NASA

La nave espacial Psyche utilizará un magnetómetro para detectar un campo magnético potencial; si el asteroide tiene uno, es un fuerte indicador de que alguna vez fue el núcleo de un planeta primitivo. Un generador de imágenes multiespectral capturará imágenes de la superficie, además de recopilar información sobre la composición y la topografía del asteroide. Los espectrómetros analizarán los neutrones y los rayos gamma provenientes de la superficie para revelar los elementos que componen el objeto.

Si se pusiera precio a los metales preciosos de los que está compuesto el asteroide Psyche tendría un valor comercial en nuestro planeta de aproximadamente 10.000 cuatrillones de dólares, una cifra exorbitante teniendo en cuenta que toda la economía global, según la revista Forbes, es de unos 74 trillones de dólares; según Visual Capitalist son unos 88 trillones de dólares. Casi diez ceros menos.

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